Vedení radnice i Opavané byli kulturně založeni už v 16. století, kdy navštěvovali představení kočovných společností a později školská nebo řádová dramata jezuitů a minoritů.

V polovině 18. století se Opava stala správním centrem rakouského Slezska a sál v budově městské věže, který navštěvoval i známý herec a dramatik Václav Thám, přestal významu města stačit. Radní v čele se starostou Johannem Josefem Schösslerem se proto zasadili o vybudování nového divadla, které po postavení budovy zahájilo činnost 1. října 1805 inscenací Karl der Kühne.

Další dvě století bylo divadlo výhradně německé a v roce 1821 do něj výrazně pronikala též opera.

Počátkem 20. století bylo Městské divadlo pevnou součástí kulturního života v regionu. Po skončení druhé světové války už bylo jen české a činnost zahájilo v září 1945 činoherním dramatem Matka.

V říjnu 1945 měla premiéru opera Libuše, v listopadu se připojila opereta Polskou krví a balet měl své první samostatné představení v prosinci. Od poloviny devadesátých let je Slezské divadlo Opava příspěvkovou organizací města s operním i činoherním souborem a početně menším baletem.

Sopranistka Katarína Jorda Kramolišová je držitelkou celostátní Ceny Thálie 2004 a opera Její pastorkyňa získala ve zhruba dvacetiletém rozmezí dvě rovněž celostátní Libušky. Statutární město Opava zviditelňuje na republikovém i zahraničním kulturním poli, těší se přízni diváků z celého Opavska a je neodmyslitelnou součástí kulturního života v regionu.

Kromě už zmíněného dramatika z 18. století, celým jménem Jana Šimona Václava Tháma, působily na prknech opavského divadla ještě další významné osobnosti. Svou kariéru v něm v 19. století začínali úspěšná představitelka vídeňského lidového divadla Tereza Kronesová a známý vídeňský herec Josef Lewinski.

Prvním poválečným šéfem činohry byl zakládající člen Déčka Zdeněk Podlipný a opery zase přední znalec smetanovské tradice František Preisler.

Pevné jedenáctileté angažmá měla v Opavě do roku 1959 operní sólistka Ema Koliandrová a pětašedesát let byl jevištním výtvarníkem až do roku 1983 proslulý Karel Dudič. V Opavě působil též známý baletní choreograf Boris Slovák i tenorista Ivo Žídek. Do divadla pravidelně zajížděli hostovat přední českoslovenští umělci a tento trend zůstává dál.